Home » Dunia Binatang » Mengenal Gajah Hutan Afrika yang Langka, Ciri-ciri dan Habitatnya

Mengenal Gajah Hutan Afrika yang Langka, Ciri-ciri dan Habitatnya

Berasal dari Afrika, gajah hutan Afrika adalah herbivora raksasa yang berkeliaran di hutan lembah Kongo dalam kelompok kecil. Dengan gadingnya yang lurus dan panjang, hewan-hewan raksasa ini melakukan perjalanan melalui hutan lebat Afrika setiap hari untuk mencari makanan dan air. Di masa lalu, spesies ini dianggap identik dengan gajah semak Afrika yang lebih besar dan lebih berat. Namun penelitian genetik baru-baru ini menyimpulkan sebaliknya.

Gambar gajah hutan Afrika

Seperti namanya, gajah hutan Afrika adalah makhluk yang tinggal di hutan yang terutama ditemukan berkeliaran di hutan Afrika Barat dan Tengah. Dari tiga spesies utama gajah yang ditemukan di Afrika dan Asia, gajah hutan Afrika adalah hewan darat terkecil dan terbesar ketiga di dunia.

Sebelumnya, baik gajah hutan Afrika maupun gajah semak Afrika dianggap sebagai hewan dari spesies yang sama dan hanya dikenal sebagai gajah Afrika. Namun studi genetik baru-baru ini mengungkapkan bahwa gajah-gajah ini tidak bisa dianggap sebagai spesies yang sama. Mereka hanyalah kerabat jauh. Akibatnya, gajah Afrika diberi nama sebagai gajah hutan Afrika dan gajah semak Afrika berdasarkan preferensi mereka terhadap habitat.

Gajah hutan ini lebih kecil dan lebih gelap dari gajah semak. Telinga spesies ini juga lebih kecil dan memiliki penampilan yang lebih bulat. Apalagi, gajah hutan memiliki mandibula terpanjang dan tersempit dari semua spesies gajah. Gajah hutan Afrika jantan dapat mencapai tinggi 2,5 meter, sedangkan tinggi rata-rata betina adalah 2 meter. Namun tidak seperti kerabatnya yang menampilkan gading melengkung, gading gajah hutan Afrika lurus dan panjang untuk membantu hewan ini bergerak dengan nyaman melalui semak-semak yang lebat di habitatnya.

Gajah Hutan Afrika vs. Gajah Semak Afrika

Gajah hutan Afrika dan gajah semak Afrika adalah spesies berbeda yang termasuk dalam genus Loxodonta yang sama. Karena kedua spesies ini ditemukan di Afrika dan hanya menunjukkan sedikit perbedaan fisik, gajah hutan Afrika diklasifikasikan sebagai subspesies dari gajah semak Afrika sebelumnya. Nama ilmiah sebelumnya dari gajah hutan ini adalah Loxodonta africana cyclotis.

Namun, tes DNA baru-baru ini (2010) membuktikan sebaliknya dan menunjukkan bahwa kedua spesies ini memiliki lebih banyak keragaman genetik daripada yang diyakini sebelumnya, yang akhirnya menyebabkan reklasifikasi gajah hutan Afrika sebagai spesies terpisah dari genera Loxodonta. Oleh karena itu, namanya diganti menjadi Loxodonta cyclotis.

Selain keanekaragaman genetik, gajah Hutan Afrika memiliki sejumlah perbedaan fisik dibandingkan dengan gajah semak Afrika, juga dikenal sebagai gajah sabana. Selain memiliki warna yang lebih gelap dan telinga yang lebih kecil dan bulat, gajah hutan Afrika dapat dengan mudah dibedakan dari kerabat sabananya melalui ukurannya yang lebih kecil dan gadingnya yang lebih lurus.

Berbeda dengan gajah sabana, gading gajah hutan Afrika lebih panjang dan menampilkan warna kekuningan atau merah muda. Bahkan, pejantan dari spesies ini telah ditemukan memiliki gading yang sangat panjang yang hampir menyentuh tanah. Selain itu, mirip dengan gajah Asia dan bertentangan dengan gajah Afrika, gajah hutan memiliki lima kuku jari kaki di kaki depan dan hanya empat di kaki belakangnya.

Subspesies yang diasumsikan

Setelah tes DNA (2003), disimpulkan bahwa gajah kerdil Afrika (digambarkan sebagai Loxodonta pumillio atau Loxodonta fransseni) adalah kelompok monofiletik dari gajah hutan (L. cyclotis). Namun, penelitian DNA ini tidak sepenuhnya ambigu.

Gajah kerdil ditemukan terutama di Cekungan Kongo. Studi tambahan mengklaim bahwa ukuran kecil dan kematangan awal gajah kerdil adalah hasil dari adaptasi dengan lingkungan sekitarnya dan oleh karena itu gajah ini hanyalah subspesies dari gajah hutan Afrika.

Gajah Kalimantan (Elephas maximus borneesis) juga disebut sebagai gajah kerdil, tetapi termasuk dalam genus Elephas yang sepenuhnya lain (berisi semua gajah Asia).

Anatomi dan Karakteristik

Sebagai kerabat yang lebih kecil dari gajah sabana, tinggi bahu rata-rata gajah hutan Afrika adalah 216 cm. Studi tentang pengukuran gajah hutan menemukan bahwa hewan-hewan ini berhenti tumbuh setelah berusia sekitar 12 tahun, yang beberapa tahun lebih muda dari kerabat sabana mereka. Selain itu, mereka juga memiliki tingkat pertumbuhan yang lebih rendah daripada gajah Afrika.

Taring gajah-gajah ini lebih tipis, lebih tegak, dan lebih berorientasi vertikal untuk membantu raksasa ini melewati hutan lebat secara efisien. Taring ini dapat tumbuh sepanjang 1,5 meter dan berat antara 22-45 kg.

Telinga hewan-hewan ini juga lebih bulat dan lebih kecil dibandingkan dengan gajah semak Afrika yang memiliki telinga terbesar dari semua spesies gajah yang ditemukan di dunia. Selain itu, kedua spesies gajah ini juga menunjukkan perbedaan morfologi tengkoraknya.

Habitat

Foto gajah hutan Afrika

Gajah hutan Afrika ditemukan dalam jumlah besar di hutan Afrika Barat dan Tengah. Habitat mereka sebagian besar melibatkan hutan hujan tropis dataran rendah, hutan hujan yang selalu hijau atau gugur, dan berbagai rawa. Namun gajah terus mengubah habitatnya tergantung pada musim.

Gajah hutan Afrika terlihat bergerak ke daerah rawa selama musim kemarau, sedangkan mereka mendiami kawasan hutan dataran rendah selama musim hujan. Selain itu, karena perburuan besar-besaran gajah secara ilegal untuk diambil gadingnya dan penganiayaan oleh populasi manusia setempat, gajah-gajah ini mulai menghabiskan lebih banyak waktu di dalam hutan hujan lebat sebagai cara untuk berlindung. Selain perburuan, hilangnya habitat yang disebabkan oleh deforestasi juga menjadi ancaman besar bagi kelangsungan hidup mamalia raksasa ini.

Makanan dan Predasi

Makanan

Makanan gajah hutan Afrika terutama terdiri atas dedaunan, kulit kayu, buah-buahan, dan ranting pohon hutan hujan yang berbeda bersama dengan sesekali menjilat mineral. Buah-buahan membentuk proporsi tinggi dari pola makanan ini, di mana Swartzia fistuloides, Duboscia macrocarpa, dan Klainedoxa gabonensis menjadi preferensi utama. Spesies pohon yang dimakan oleh gajah-gajah ini dalam proporsi besar sebagian besar adalah legum seperti Petersianthus macrocarpus, Pentaclethra eetveldeana, dan Piptadeniastrum africanum.

Namun pola makan mereka mungkin berubah tergantung pada ketersediaan pohon dan buah-buahan di sekitar habitat mereka. Mengenai kebutuhan mineral, gajah hutan herbivora ini menambahnya dengan memakan tanah.

Saat gajah mengeluarkan makanan yang setengah dicerna dalam bentuk kotoran dan juga menempuh jarak jauh setiap hari untuk mencari makanan dan air, mereka memainkan peran utama dalam menyebarkan benih dari banyak spesies pohon dan tanaman yang membuat mereka dijuluki tukang kebun hutan. Bahkan, untuk spesies pohon tertentu seperti Omphalocarpum spp. dan Balanites wilsoniana, gajah hutan Afrika adalah satu-satunya penyebar benih.

Di hutan Afro-tropis, sejumlah besar spesies tanaman disebarluaskan oleh gajah hutan ini dalam jarak yang sangat jauh yang memainkan peran vital dalam dinamika populasi spesies tanaman dan pohon hutan tertentu. Selain itu, telah ditemukan bahwa banyak biji pohon dan tanaman berkecambah dengan sangat cepat setelah melewati usus gajah.

Predasi

Karena ukurannya yang besar dan tubuh yang berat, gajah hutan Afrika dewasa hampir tidak dapat dimangsa oleh hewan lain. Namun bayi yang baru lahir dari spesies ini yang terpisah dari kawanannya atau dibiarkan sendiri rentan dimangsa oleh karnivora besar seperti singa dan hyena yang memiliki habitat yang sama.

Selain binatang, manusia adalah predator utama makhluk-makhluk agung ini. Setiap tahun, sejumlah besar gajah hutan Afrika terbunuh oleh pemburu liar karena meningkatnya permintaan gading. Selain pemburu, gajah juga terbunuh oleh petani yang menganggapnya sebagai gangguan bagi tanaman mereka karena gajah cenderung mencari makan di area budidaya tanaman yang terlalu dekat dengan habitat mereka. Sebagai hasil dari perburuan yang berlebihan ini, mayoritas gajah hutan Afrika telah mengembangkan kebiasaan bepergian dan makan pada malam hari.

Reproduksi dan Siklus Hidup

Gajah hutan Afrika menunjukkan perilaku seksual poligami. Pejantan sering bersaing satu sama lain untuk kawin dengan betina estrus (birahi) di mana pejantan yang lebih kuat, lebih besar, dan dominan mendapatkan kesempatan untuk kawin dengan sejumlah betina. Seperti spesies gajah lainnya, gajah hutan Afrika jantan juga mengalami ‘musth’ yang merupakan keadaan hormon yang ditandai dengan perilaku yang semakin agresif.

Gajah jantan yang mengalami musth dapat diidentifikasi dengan cairan khusus yang dikeluarkan oleh kelenjar temporal mereka yang terletak di antara mata dan telinga mereka. Secara umum, musth dapat terjadi pada pejantan di antara usia 15 dan 25 tahun. Ada korelasi antara periode musth dan usia gajah. Ini terjadi di antara pejantan yang lebih muda untuk waktu yang singkat, sedangkan pejantan yang lebih tua cenderung mengalaminya untuk waktu yang lebih lama.

Musth terjadi selama musim kemarau di antara pejantan yang lebih muda, sementara pejantan yang lebih tua melewatinya selama musim hujan yang juga merupakan waktu ketika sejumlah besar gajah betina estrus.

Selain itu, gajah jantan menunjukkan perilaku aneh selama keadaan hormonal ini. Pejantan yang sedang musth berjalan dengan cara yang lebih tegak dengan mengangkat kepala tinggi-tinggi dan menyelipkan taring panjang mereka ke dalam. Mereka juga sering melambaikan telinga untuk menyebarkan bau musth ke arah betina dan mengirimkan panggilan frekuensi rendah yang dikenal sebagai gemuruh musth. Gemuruh ini, yang bisa lebih rendah dari 14Hz, sebagian besar dilakukan oleh pejantan muda dan direspon oleh gajah betina dengan panggilan khas.

Selain itu, seekor gajah yang mengalami musth juga menggiring urinnya perlahan-lahan untuk disemprotkan ke seluruh kaki belakangnya sehingga seekor betina estrus dapat dengan mudah menemukannya. Di sisi lain, seekor betina estrus juga menampilkan perilaku tertentu yang menarik perhatian seekor pejantan melalui musth. Siklus estrus di antara gajah betina terjadi setiap 15 minggu dan tidak bertahan lebih dari 2 hari.

Gajah hutan Afrika betina menjadi dewasa secara seksual antara usia 8 dan 12 tahun. Pejantan melewati pubertas mereka satu atau dua tahun kemudian pada usia 10-14 tahun. Namun usia mereka mencapai kematangan seksual juga tergantung pada nutrisi yang tersedia dan kepadatan populasi.

Betina biasanya hamil setelah kawin dua atau tiga kali dan melahirkan satu anak setelah periode kehamilan yang bisa bertahan hingga 22 bulan. Meskipun rahim gajah betina memiliki banyak ruang untuk melahirkan bayi kembar, konsepsi bayi kembar sangat jarang. Anak gajah dirawat oleh induknya selama sekitar enam setengah tahun dan mulai mengambil makanan padat pada usia satu tahun.

Seekor anak gajah yang baru lahir selalu berada dalam jarak dekat dengan induknya dan sulit bergerak melebihi jarak 5 meter dari induk gajah. Seekor gajah hutan Afrika dapat berdiri di atas kakinya segera setelah lahir dan segera mulai mengikuti kawanan induknya. Juga telah diamati bahwa gajah betina lain dari kawanan akan membantu ibu gajah dalam merawat anaknya.

Anak gajah jantan tinggal bersama kawanan sampai mereka mencapai masa pubertas, sementara betina bisa tinggal bersama kawanan ibu mereka selama sisa hidup mereka. Namun, tergantung pada ketersediaan makanan dan peluang kawin, anak gajah betina bisa bergabung dengan kelompok lain setelah mencapai kedewasaan. Selama anak-anak gajah menghabiskan waktu bersama ibu mereka, mereka belajar berbagai teknik navigasi melalui lingkungan mereka yang kompleks untuk mencari makanan dan air.

Perilaku, Komunikasi, dan Kecerdasan

Tidak seperti spesies gajah lain yang bepergian dalam kelompok besar, gajah hutan Afrika umumnya membentuk kelompok yang lebih kecil. Kawanan khas dari spesies ini dapat terdiri atas maksimum delapan ekor dan minimum dua ekor. Jumlah rata-rata individu dalam suatu kelompok adalah lima ekor yang sebagian besar terdiri atas saudara betina.

Sebagian besar kawanan dibentuk oleh seorang ibu bersama dengan keturunannya atau beberapa betina dan keturunan mereka. Setelah mencapai kedewasaan seksual, anak gajah betina biasanya tinggal bersama kawanannya, sementara anak gajah jantan memisah untuk menjalani kehidupan sendiri. Tidak seperti gajah semak Afrika, gajah hutan ini tidak berinteraksi atau bergaul dengan kawanan lainnya.

Mirip dengan gajah lain, gajah hutan Afrika berkomunikasi dengan gajah lain yang mencari makan dalam jangkauan luas melalui pancaran suara frekuensi rendah yang dapat serendah 5 Hz. Karena habitat hewan-hewan ini sebagian besar mencakup hutan lebat, sangat sedikit informasi mengenai cara komunikasi dan persepsi mereka. Jangkauan deteksi panggilan di antara gajah hutan Afrika lebih pendek dibandingkan dengan gajah sabana yang mendeteksi panggilan kawanan mereka dari jarak yang sangat jauh.

Selain indera pendengarannya yang akut, mamalia herbivora ini juga memiliki indera penciuman yang tajam. Kemampuan mereka untuk mendeteksi getaran yang sangat rendah yang datang melalui tanah membantu mereka menemukan sumber air dan indra penciumannya yang kuat membuatnya nyaman untuk mendeteksi sumber makanan.

Gajah-gajah ini memiliki penglihatan yang baik dan kulit serta belalainya memberi mereka kemampuan persepsi sentuhan yang sangat sensitif. Mereka menggunakan belalai yang panjang dan fleksibel untuk mengumpulkan informasi tentang berbagai objek. Setelah menyentuh benda yang tidak dikenal dengan belalainya, mereka memasukkan belalai ke dalam mulut mereka untuk melihat komposisi objek.

Populasi dan Konservasi

Gajah hutan Afrika tersebar di seluruh wilayah hutan di Afrika Barat dan Tengah. Mereka ditemukan terutama di Kongo utara dan bagian barat daya Republik Afrika Tengah. Populasi kecil gajah hutan juga dapat terlihat di Ghana Selatan, pantai tenggara Gabon dan di Cote D’Ivoire.

Populasi gajah hutan Afrika terancam oleh sejumlah faktor mulai dari perburuan hingga hilangnya habitat serta perubahan iklim. Diperkirakan sebelumnya, pada awal abad ke-20, lebih dari 700.000 ekor gajah hutan Afrika menjelajahi hutan hujan tropis Afrika. Karena meningkatnya permintaan gading, jumlahnya secara drastis turun menjadi kurang dari 100.000. Akibatnya, hewan-hewan besar ini telah terdaftar di bawah kategori Spesies Rentan oleh IUCN karena jumlahnya yang cepat menurun yang dapat menyebabkan mereka punah dalam waktu singkat.

Namun dengan diberlakukannya larangan membunuh gajah untuk diambil gadingnya di seluruh dunia, jumlah gajah yang diburu per tahun telah menurun sampai batas tertentu. Sayangnya, perburuan ilegal masih berlanjut di banyak bagian Afrika, membuat hewan ini rentan terhadap kepunahan.

Komentar